Termiti se smrtícími batohy

1. srpen 2012

Překvapivý způsob obrany objevili čeští vědci u jihoamerických termitů Neocapritermes taracua.

Tým českých a belgických vědců vedený Robertem Hanusem z Ústavu organické chemie a biochemie Akademie věd se střetl v pralesích Francouzské Guayany s prapodivnými jihoamerickými termity. Vědce upoutali tmavě modrými skvrnami na zádech některých termitích dělníků. Když se pokusili chytit jednoho strakatého termita pinzetou, hmyz doslova explodoval. Výzkum tohoto zvláštního fenoménu probíhal ve volné přírodě i v laboratořích a jeho výsledky zveřejnil prestižní vědecký týdeník Science.

Dělníci termita Neocapritermes taracua explodují, když se dostanou do konfliktu s jinými druhy termitů nebo při napadení predátory. Při explozi se uvolní do okolí sebevražedného dělníka toxická látka, která má na cizí termity ochromující účinek.

Sebezničující exploze organismu není u termitů nijak výjimečná. Termití sebevrah přitom obvykle „nahodí“ útočníka páchnoucí nebo lepkavou tekutinou. Exploze termitů Neocapritermes taracua je však v mnoha ohledech unikátní. Toto nezištné chování bývá typické pro kastu vojáků, kteří obvykle ukládají „bojovou látku“ ve své silně zvětšené hlavě. Chemická obrana termitů Neocapritermes taracua je záležitostí dělníků, kteří si ukládají „bojové látky“ na trupu na pomezí hrudi a zadečku. Ještě pozoruhodnější je skutečnost, že síla chemické nálože roste se stářím dělníka. Čím menší výkon unavený a opotřebovaný dělník podává při sběru potravy, tím zdatnějším se stává obráncem termití kolonie. Na zádech se mu hromadí krystaly zvláštního proteinu obsahujícího měď. Zástupci členovců využívají podobné proteiny k přenosu kyslíku a jako součást imunitní obrany. Termití dělník shromažďuje protein ve zvláštních váčcích, oddělených od vlastního organismu. V případě ohrožení mísí dělnice termitů obsah těchto „batohů“ se sekretem slinných žláz a spouští tak smrtící reakci. U termitů nebyla zatím podobná „dvousložková“ chemická obrana popsána.

Termit-voják Coptotermes formosanus (ilustrační foto)

Robert Hanus s kolegy nyní zkoumá mechanismy, které spouštějí ve stárnoucím organismu termita hromadění obranné látky. Tým z Ústavu organické chemie a biochemie se také zabývá účinky modrého proteinu. „Stále ještě na 100 % nevíme, jakou roli tento protein hraje,“ přiznal Robert Hanus v rozhovoru pro časopis The Scientist.

autor: Jaroslav Petr
Spustit audio

Více z pořadu