Grand Canyon je starý jako dinosauři

Grand Canyon na leteckém pohledu

Grand Canyon v Arizoně vymodeloval tok řeky Colorado. Podle nové studie k tomu ale potřeboval mnohem víc času, než jsme se domnívali.

Debaty o stáří kaňonu pokračují už asi 150 let a podle současných konvenčních modelů by Grand Canyon měl být starý 5 až 6 milionů let. Výzkum vědců z Kalifornského technologického institutu však naznačuje, že taková čísla jsou mimo o celý řád. Grand Canyon má podle výsledků jejich studie za sebou historii dlouhou víc než 70 milionů let – což znamená, že se v něm klidně mohli procházet dinosauři.

Už v roce 2008 vědci zkoumali východní část a došli k závěru, že stáří kaňonu je nejméně 55 milionů let. Nyní jeho věk ještě zvýšili. Posun přinesla nová termochronometrická metoda, kterou vědci aplikovali i na horniny v západní části kaňonu. Metoda pracuje s heliem, které vzniká radioaktivním rozpadem uranu a thoria ve fosfátovém minerálu apatitu. Sleduje nejen jeho množství, ale také prostorovou distribuci atomů helia uvnitř krystalů minerálu.

Pokud se apatit nachází v horkém nitru Země, může z něj helium unikat. Jakmile se však dostane na povrch, kde je chladněji, začne se helium v apatitu hromadit. Vědci podle toho vypočítali, že apatit z Grand Canyonu vychladl asi před 70 miliony let. Už tehdy zde řeka způsobila silnou erozi a obnažila horniny z hloubi země. Dnešní maximální hloubka kaňonu je asi 1600 metrů. V době dinosaurů byl mělčí, ale i přesto jeho hloubka mohla dosahovat několika stovek metrů.

Zdroj: Caltech, Science Daily, Science