Pluto dostane návštěvu v roce 2015

V lednu vyslala NASA z mysu Canaveral raketu Atlas V, která vynesla do Vesmíru kosmickou sondu New Horizons. Cílem sondy je dosáhnout Kuiperova pásu, který tvoří okraj sluneční soustavy.

Je to prstencovitá oblast skalnatých objektů, která zahrnuje i planetu Pluto a jeho měsíc Charon. Předpokládá se, že sonda New Horizons se dostane do blízkosti Pluta v roce 2015.

Jakmile dosáhne sonda místa určení, začnou pracovat vědecké přístroje, umístěné na její palubě. Sonda nese zobrazovací zařízení, pracující na různých vlnových délkách, spektrometr, který bude měřit sluneční vítr v oblasti Pluta a měřiče prachu, který dokonce sestrojili studenti. Astrofyzikové doufají, že se jim pomocí těchto přístrojů podaří charakterizovat geologii a morfologii Pluta a jeho měsíce Charonu. Dále chtějí monitorovat atmosféru Pluta, hledat atmosféru kolem Charonu a zjistit, zdali má Pluto nějaké prstence. Po skončení výzkumu Pluta bude sonda pokračovat dále aby zkoumala další objekty Kuiperova pásu. Sonda New Horizons je určena ke shromáždění všech informací, které získá během její cesty, trvající 9,5 roku. Příkladem by mělo být zjištění, co jsou zač dvě malá tělesa, která obíhají kolem Pluta a která objevili astronomové v loňském roce pomocí Hubbleova vesmírného teleskopu.

Čas kdy sonda dosáhne Pluta je spočítán s přesností několika hodin, zatímco dráha sondy v systému těles kolem Pluta je flexibilní. Vědci z Texasu vytvořili velmi univerzální vesmírnou sondu a také velmi univerzální misi. Doufají, že získané výsledky pomohou lépe porozumět satelitním systémům ve Vesmíru, jako je třeba naše Země a Měsíc. Pomohou zodpovědět i otázku, jak takové systémy vlastně vznikaly.

Trochu pikantní je fakt, že sonda New Horizons se sice vydala k planetě Pluto, ale v roce 2015 již možná Pluto nebude považován za planetu. Mezinárodní astronomická společnost stále zvažuje, zda Plutu a Charonu nepřidělit status trans-Neptuniálních planet. Ať se ale tento vesmírný objekt bude nazývat jakkoliv, výsledky mise, pokud bude úspěšná, budou nesmírně cenné pro prohloubení našich dosud stále skromných poznatků o Vesmíru.