Objeven nový prstenec Saturnu

21. září 2006

Když se večer podíváte malým dalekohledem na planetu Saturn, spatříte jeho nádherný prstenec. Už v sedmnáctém století si francouzský astronom italského původu Giovanni Cassini všiml, že prstenec není celistvý, ale skládá se z několika soustředných prstenců. Označil je podle abecedy a začal písmenem A. Kosmické sondy v minulém století dělení prstence na více částí potvrdily a přidaly k nim i další.

Americká sonda Cassini, pojmenovaná právě po francouzském astronomovi, před několika dny objevila dosud skrytý prstenec. Je velmi tenký a nenápadný a nachází se mezi prstenci G a E. Sonda Cassini byla vypuštěna roku 1997 a cestou k Saturnu navštívila také Venuši a Jupiter. Loni úspěšně přistál její modul na Saturnově měsíci Titanu a prozkoumal jeho atmosféru.

Sonda Cassini si počkala, až se slunce schová za planetu Saturn. V jejím stínu pak mohla s nebývalou přesností sledovat jemnou strukturu prstenců, kterými prosvítalo slunce jako přes závoj. Během dvanáctihodinového zákrytu slunce zaznamenala sonda mikroskopické částice, které za normálních podmínek nejsou vůbec vidět. Objevila tak zcela nový prstenec.

Na tomto tenkém prstenci je zvláštní zejména shoda dráhy částic s drahou dvou Saturnových měsíců Janus a Epimetheus. Vědci se domnívají, že prstenec vznikl uvolňováním částic právě z těchto dvou měsíců. Nárazy malých ledových těles do měsíců jsou celkem běžnou záležitostí a díky malé přitažlivosti měsíců je pro částice snadné uniknout do vesmíru. Tam se jich zmocnila přitažlivost Saturnu a začaly kolem něj obíhat.

Ukazuje se, že takové situace jsou u Saturnu na denním pořádku. Kromě nového prstence sledovala družice Cassini také rozsáhlý prstenec E. Ten krouží kolem planety nejdále ze všech. Také tento prstenec je zásobován čerstvým materiálem - tentokráte z měsíce Enceladus. To je ledový měsíc s obrovskými gejzíry na jižním pólu. Právě z nich se dostávají částice až do prstence.

Zdá se, že systém Saturnových prstenců je komplikovanější, než se soudilo dříve. Jeho měsíce v celém komplexu hrají významnou roli, o které dříve nikdo neměl ani ponětí.

autor: Petr Sobotka
Spustit audio