Tiktaalik - průkopník života na souši

24. září 2010
Tiktaalik roseae

Přechod prvních obratlovců z vody na souš je považován za jeden z klíčových momentů vývoje pozemského života. Američtí vědci objevili v kanadské Arktidě fosílii tvora, který patřil k prvním odvážlivcům podnikajícím výlety mimo vodní živel. "Rybonožec" Tiktaalik roseae představuje "spojovací článek" mezi rybami a obojživelníky a v učebnicích mu bude patřit stejně významné místo, jaké v nich zaujímá například prapták archeopteryx.

Za nejdůležitější událost posledních 400 milionů let považují paleontologové okamžik, kdy ryby opustily vodní živel a vydaly se dobýt souš. Pátrání po fosíliích prvních "průzkumníků" podnikajících výpravy z vody na suchou zemi zavedly vědce až na Ellesmerův ostrov v kanadské Arktidě. Tam se nacházejí usazeniny staré zhruba 375 milionů roků a zbytky rostlinstva svědčí o tom, že tu kdysi tekly velké řeky. Právě v nich mohl žít první tvor, který dokázal opustit vodní živel.

Paleontology přivítal Ellesmerův ostrov krutými mrazy a sněhovými vichřicemi. Průzkum a vykopávky tu mohly probíhat jen po dva měsíce v roce, když na ostrov zavítalo kratičké polární léto. Ani pak nebyla práce paleontologů snadná. Přesto vydaly dávné usazeniny z Ellesmerova ostrova řadu nádherných rybích fosílií. Největší klenot však objevil paleontolog Neil Shubin z University of Chicago, když si na jedné z výprav jen na chvíli sedl na balvan, aby v chvatu zhltnul svačinu. Ze skály proti němu "koukala" zkamenělá lebka tvora, po kterém vědci celou dobu marně pásli. Patřila "rybonožci", který stál na přechodu mezi rybami a suchozemskými čtvernožci. Tento tvor patřil k živočichům, kteří vykročili na suchou zem jako první. Posloužily mu k tomu dobře vyvinuté přední nohy, které měly místo prstů ještě ploutve. I když dokázal dýchat na vzduchu, trávil většinu života ve vodě. Na souš podnikal jen krátké výlety. Nejspíš tam prchal před vodními dravci. Jeho nepřátelé zřejmě nebyli žádní trpaslíci, protože rybonožec dorůstal délky až tří metrů.

Tvor reprezentující spojovací článek mezi rybami a obojživelníky dostal vědecké jméno Tiktaalik roseae. Rodové jméno "Tiktaalik" znamená v řeči eskymáků "velkou sladkovodní rybu". Druhovým jménem "roseae" vzdali objevitelé hold jednomu ze štědrých sponzorů výprav na Ellesmerův ostrov.